Geen stroom, geen fans, geen AC: de dorpelingen vechten om de dodelijke hittegolven van India te overleven

0
35

Suman Shakya wil dat ik de betonnen muur van haar slaapkamer aanraak, waar haar eenjarige zoon doorweekt van het zweet ligt. Het brandt aan mijn hand alsof het een hete pan is. “Stel je nu voor dat je bij dit weer net zo lang voor een hete pan zit als nodig is om roti’s voor het hele gezin te maken”, zegt ze.

Buiten is de temperatuur 44 °C (111 °F). Mijn keel is droog en mijn hoofd tolt. Het zweet stroomt over mijn gezicht, komt in mijn ogen en vertroebelt mijn zicht.

Shakya woont in het boerendorpje Nagla Tulai in de Noord-Indiase deelstaat Uttar Pradesh, waar de laatste tijd de hitte meedogenloos is. Dorpelingen hier hebben altijd hete zomers moeten doorstaan, maar de afgelopen jaren hebben hun kracht getest.

Divya, 20, bereidt een maaltijd bij haar thuis.SAUMYA KHANDELWAL

Dit jaar, na het einde van een strenge winter, stijgt de temperatuur sinds maart. Half mei bereikte het 49 ° C (120 ° F), het hoogste dat India in 122 jaar heeft geregistreerd. Sinds mei hebben lokale nieuwsberichten meer dan 50 doden toegeschreven aan de recordhitte.

Eind april, toen de dagtemperatuur de 45 ° C (113 ° F) overschreed, zochten de meeste inwoners van Nagla Tulai hulp bij de hete wind die buiten waaide. Sinds het noordwesten van India voor het eerst alarmerende temperaturen begon te zien, hebben lokale overheden mensen geadviseerd om niet in de zon te gaan als ze dat kunnen helpen. Maar Nagla Tulai is een van de weinige Indiase dorpen die nog geëlektrificeerd is. Dat betekent geen ventilatoren, geen koelers en geen airconditioners voor de ongeveer 150 huishoudens.

In plaats daarvan hebben de vrouwen van Nagla Tulai hun kookkunsten naar de daken gebracht. Daar zitten ze urenlang tondel in hun kleikachels te proppen om ze brandend te houden, zelfs als de zon van bovenaf vuur op hen blaast. ‘Je kunt het zweet niet eens van je gezicht vegen; het zal je handen nat maken en de rotis bederven, “zegt Shakya.

Oorzaak en gevolg

Dat klimaatverandering de hittegolven in Zuid-Azië verergert, staat niet meer ter discussie. Alleen al dit jaar hebben twee nieuwe onderzoeken de verbanden onderzocht. Uit een rapport van World Weather Attribution bleek dat de kans op een hittegolf als dit jaar is met 30 keer toegenomen sinds de 19e eeuw. En een attributiestudie uitgevoerd door het Britse Met Office wees erop dat de kans op ongekende hittegolven in India en Pakistan 100 keer groter is geworden door klimaatverandering. De vraag die vervolgens beantwoord moet worden is hoe mensen die met levensbedreigende hitte worden geconfronteerd, hiermee om zullen gaan.

“Bijna iedereen heeft ermee te maken; alleen de omvang varieert’, zegt Vimal Mishra, klimaatwetenschapper aan het Indian Institute of Technology Gandhinagar in de westelijke staat Gujarat. “Mensen die minder getroffen zijn” [than the others] zijn degenen die zich airconditioning kunnen veroorloven.” De National Disaster Management Authority telt 23 van de 28 Indiase staten als kwetsbaar voor hittegolven.

Raja Ram, 97, waaiert zichzelf uit met een handgemaakte waaier in zijn huis in Nagla Tulai.SAUMYA KHANDELWAL

De verkoop van airconditioners is in India sinds maart inderdaad gestegen, vooral in stedelijke gebieden. In Etah, de dichtstbijzijnde stad bij Nagla Tulai, overstemde het gezoem van AC’s al het andere geluid telkens wanneer de elektriciteit aanging.

“De meeste huizen hebben airco’s in deze stad”, zegt Devesh Singh, een televisiejournalist die al 22 jaar verslag doet van de zomers van Etah. Veel huishoudens in de stad stelen de benodigde elektriciteit van staatsenergiebedrijven om de hoge rekeningen niet te hoeven betalen. Ze doen dit door een aluminium haak, een katia genaamd, te bevestigen aan de stroomkabels die door de straten lopen.

In steden in heel Uttar Pradesh heeft de politie dit voorjaar dagelijks invallen gedaan om de constructies te spotten. “Eerder vonden invallen overdag plaats, waardoor mensen ‘s nachts de elektriciteit konden gebruiken en’ s morgens als eerste hun katia konden verwijderen. Dit jaar komt de politie tussen 02.00 en 04.00 uur, terwijl mensen voor hun AC’s liggen te slapen’, zegt Singh, de journalist. Medio juni waren 150 mensen in Etah beschuldigd van stroomdiefstal, maar de AC’s bleven zoemen.

Elektriciteitspalen zijn gefotografeerd in Etah, India. Veel mensen stelen elektriciteit door ‘s nachts draden aan de palen te bevestigen.SAUMYA KHANDELWAL

Zelfs nu het gebruik van airconditioners een recordhoogte bereikt, kan een overgrote meerderheid van de Indiërs zich er nog steeds geen veroorloven. Het jaarlijkse inkomen per hoofd van de bevolking is ongeveer 91.000 roepies, en zelfs een goedkope AC zou een kwart daarvan claimen. En zelfs als je een AC-unit hebt en de elektriciteit om die te laten werken, betaald of gestolen, is dat geen garantie om aan de hitte te ontsnappen. Stroomstoringen komen vaak voor tijdens de zomer; ze zijn van korte duur in grote steden, maar komen vaker voor en duren langer in steden en dorpen. Dit jaar zorgde een ernstig tekort aan kolen bij de centrales en een enorme vraag naar elektriciteit ervoor dat enorme aantallen mensen het moesten doen met vier uur of minder stroom per dag in enkele van de zwaarst getroffen staten.

Wie blijft cool

Kaste, geslacht en regionale locatie kunnen ook van invloed zijn op wie cool blijft. De klimaatonderzoekers van India maken zich steeds meer zorgen over dergelijke factoren. “Je startpunt bepaalt echt met welke capaciteit je te maken krijgt met klimaatrisico’s”, zegt Chandni Singh, onderzoeker aan het Indian Institute for Human Settlements, die zich al 10 jaar bezighoudt met kwetsbaarheid en adaptatie van klimaatverandering. “Er is een enorm verschil tussen dorpen en binnen dorpen.”

Mensen zitten onder een banyanboom bij de tempel om aan de hitte te ontsnappen. Een vrouw ligt met een handgemaakte waaier

In Nagla Tulai kunnen mannen en oude vrouwen bijvoorbeeld een briesje buitenshuis zoeken wanneer ze willen, maar van andere vrouwen en meisjes wordt verwacht dat ze de daguren binnenshuis doorbrengen, waar de stille en verstikkende hitte als een deken op hen drukt. Voor de experts telt dit nauwelijks als aanpassing.

“Het zou verkeerd zijn om te zeggen dat mensen in deze situaties zich aanpassen. Ze lijden, eigenlijk”, zegt Mishra. “Betekenisvolle aanpassingen moeten het lijden verminderen, maar dat gebeurt niet als mensen vastzitten in betonnen woningen zonder elektriciteit.”

De mannen brengen het grootste deel van hun tijd door onder een grote banyanboom en proberen de scherpe hitte die hen omringt als een aureool te negeren. Om te werken, zouden ze naar de boerderijen moeten gaan, en dat zou moord zijn. De zomers zijn al zo lang als ze zich herinneren heet, dus rustten ze traditioneel als de zon op haar hoogtepunt was en werkten ze de rest van de dag. De afgelopen jaren is hun werktijd echter korter geworden.

“Dit jaar hebben we niet meer dan twee uur per dag kunnen werken”, vertelt Raja Ram, een boer van de derde generatie. “De rest van de tijd zitten we.”

Minder werk betekent meer ontbering. Zelfs in de jaren dat ze fulltime werkten met het verbouwen van tabak en maïs, moesten ze het inkomen verdelen met de landheren die de velden bezaten. De meeste mensen in Nagla Tulai identificeren zichzelf als Shakya, die de regering van Uttar Pradesh categoriseert als een “achterlijke” kaste. Dat ze geen eigenaar zijn van het land dat ze bewerken, is een van de vele ongelijkheden waarmee ze generaties lang te maken hebben gehad. Nu maken de hittegolven hun aandeel in de oogst nog kleiner.

SAUMYA KHANDELWAL

“Een ding waar niet veel over wordt gesproken, is de impact van landloosheid”, zegt Chandni Singh. “We hebben het over mensen die al gewend zijn om hun werktijd in de zomer naar vroeger op de dag te verschuiven, ook zonder klimaatverandering. Maar hoeveel verder terug kun je dat schuiven? Als je dorpen hebt die zo’n extreme hitte zien, zelfs als de moesson wordt uitgesteld en het waterpeil daalt, wordt landbouw bijna niet levensvatbaar als levensonderhoud. Waar gaat een jongere in het dorp heen? Je duwt mensen tegen de grens van aanpassing. Je dwingt mensen om te migreren.”

De mannen in Nagla Tulai willen niet weg – nog niet. Over de toekomst zijn ze echter nog niet zo zeker. Als de hittegolven grootschalige migratie in India veroorzaken, denken onderzoekers, zal dit worden veroorzaakt door de blijvende schade aan de landbouwsector.

“Migratie in India wordt vooral gedreven door werkgelegenheid. Als deze hittegolven vaker voorkomen en vroeg beginnen, zoals dit jaar, zullen de landarbeiders naar de steden moeten verhuizen. Ze zullen een baan moeten vinden die niet op de boerderij werkt, wat ze ook maar kunnen verdienen”, zegt Mishra.

Mannen vrezen dat als ze worden gedwongen te migreren, een baan in een fabriek of een bouwplaats hen niet genoeg zal betalen om hun gezin mee te kunnen nemen. Maar als de hittegolven heviger worden – op meerdere dagen registreerde Etah temperaturen die vijf graden hoger waren dan op dezelfde datum het jaar ervoor – zouden ze in de eerste plaats moeite kunnen hebben om een ​​gezin te stichten. Zoals het is, zijn niet veel vrouwen bereid om met mannen uit Nagla Tulai te trouwen. Degenen die het wel redden door zich elk jaar een aantal maanden terug te trekken in het huis van hun ouders.

Suman Shakya, een moeder van twee kinderen, houdt haar kind bij hen thuis.SAUMYA KHANDELWAL

Suman Shakya is boos omdat haar man heeft geweigerd haar deze zomer af te zetten in het dorp van haar ouders. Ze is bang dat haar kinderen de zomer niet zullen overleven zonder een plafondventilator of airco. “Ze blijven de hele dag en nacht huilen. De ene dag is het huiduitslag, de volgende dag is het een maagklachten, de dag erna is het knokkelkoorts. Ik voel me vastzitten in een patroon: ze worden ziek, we brengen ze naar het ziekenhuis, ze worden weer ziek”, vertelt ze, terwijl ze met een stoffen waaier zwaait om haar zoon te troosten.

Toen haar moeder trouwde, nam ze een handgemaakte waaier mee naar het huis van haar schoonfamilie als onderdeel van haar uitzet. De zomers waren heet maar niet dodelijk, en een stevige handventilator verhielp ‘s middags gemakkelijk een stroomstoring. Meisjes die uitkeken naar het huwelijk, maakten de fans zelf en borduurden hun namen in de plooien. In 2016, toen ze zelf trouwde, wilde ze voor haar bruidsschat een airco en een koelkast. Ze kwam met geen van beide aan in Nagla Tulai. “Het zou geen zin hebben gehad”, zegt ze.

In 2011 plaatste de lokale overheid zonnepanelen op elk dak in het dorp. De bewoners kregen te horen dat als ze eenmaal volledig waren opgeladen, de panelen lampen en ventilatoren zouden voeden en zelfs mobiele telefoons zouden opladen. Later kwamen ze erachter dat ze omvormers nodig hadden om de elektriciteit op te slaan en batterijen om de omvormers op te laden, en die dingen zouden geld kosten. “De families die het zich kunnen veroorloven, draaien drie ventilatoren op zonne-energie, één om hun buffel te koelen”, zegt Priyanka Shakya, een 16-jarig meisje. Zelfs als ze volledig zijn opgeladen, ondersteunen de zonnepanelen slechts een paar uur een ventilator, dus ze zijn bewaard voor de nachten, om aan te zetten als de kinderen beginnen te huilen.

Een kleine ventilator aan het plafond roert de warme lucht, links, en zonnepanelen over de daken, rechts

Een ventilator die een paar uur draait met zonnepanelen, wordt niet gebruikt omdat de lucht bewolkt was en de panelen niet konden opladen.

Bestuurders in India beperken zich tot waarschuwingen voorafgaand aan een hittegolf en noodmaatregelen in het midden van een hittegolf. Die maatregelen kunnen het sluiten van scholen en bouwplaatsen en het annuleren van doktersverlof omvatten.

Mishra denkt dat ze meer kunnen doen. “Ze kunnen kwetsbare gebieden identificeren, zoals dorpen en sloppenwijken, waar arme mensen wonen die geen airconditioning hebben”, zegt hij. “Er kunnen buurtcentra worden opgericht, zoals die bij overstromingen en andere rampen, waar mensen verkoeling kunnen zoeken. Ze kunnen koud water krijgen. Ze kunnen eerste hulp krijgen om symptomen van een zonnesteek te behandelen.” Zelfs welvarende stadswijken hebben soortgelijke onderkomens nodig voor verkopers en bouwvakkers die geen bescherming hebben tegen de hitte, voegt hij eraan toe.

In Ahmedabad, waar hij werkt, biedt het gemeentelijk bedrijf veel van deze initiatieven aan als onderdeel van zijn actieplan voor warmte, het eerste in Zuid-Azië. Ze plaatsten het nadat een hittegolf in 2010 4.462 levens eiste in de stad.

Raja Ram, 97, slaapt onder een boom op een warme dag.SAUMYA KHANDELWAL

“Mensen weten niet altijd welke symptomen door hitte worden veroorzaakt. Ze gaan als laatste maatregel naar een ziekenhuis. Dat veroorzaakt vaak sterfte”, zegt Mishra.

Maar in Nagla Tulai wacht Priyanka Shakya niet langer op elektriciteit die naar het dorp komt. Haar plan is om te trouwen en te vertrekken.

Correctie: we hebben het jaarinkomen gecorrigeerd in roepies